George Bennett je po desetih letih le prišel do dolgo želenega naslova novozelandskega državnega prvaka. Član Jumbo-Visme je v oslabljeni konkurenci slavil s skoraj dvema minutama prednosti.

George Bennett je bil v preteklosti že pogosto blizu naslovu, a povsem na vrh ni uspel priti. Dvakrat je že končal na drugem mestu, letos pa je le uspel ciljno črto prečkati prvi. Zelo blizu je bil celo dvojnemu naslovu prvaka, saj je v petek v vožnji na čas za Aaronom Gatom zaostal vsega 0,7 sekunde.

Na današnji 175-kilometrski trasi je član Jumbo-Visme nastopal zelo agresivno. Že kmalu se je pridružil ubežni skupini, ki se je odcepila iz glavnine in do cilja zadrževala svojo prednost. Bennett je bil glavni favorit med ubežniki, a se v uvodu dirke ni počutil najmočnejšega.

»Nekajkrat sem močno pritisnil na vzponu, a sem imel občutek, da so vsi boljši od mene. Rekel sem si, da moram ostati miren in prevedriti situacijo. Vedno znova sem poskušal, dokler enkrat ni nihče prišel za menoj

Bennett ni verjel, da je zmožen osvojiti naslov. Pretekli teden njegovo počutje ni bilo najboljše, zaradi česar se je že odpisal iz boja za najvišja mesta. »Nisem še povsem dojel. Prejšnji teden sem bil slab in sem se že izločil iz boja. Nato sem v petek dobro nastopil na kronometru in dobil zagon,« je povedal ekipni kolega Primoža Rogliča.

Odločilno potezo na dirki je 30-letnik storil osem kilometrov do cilja. Njegovemu napadu ni uspel slediti nihče in v relativno kratki samostojni akciji si je uspel privoziti zajetno prednost. Ciljno črto je namreč prečkal kar minuto in 48 sekund pred najbližjim zasledovalcem.

»Že deset let se trudim priti do naslova. Vedno sem si želel osvojiti ta dres in da ga lahko z ekipo nosim celotno leto, je nekaj zares posebnega. Zelo sem ponosen, da bom nosil ta dres – odnesel ga bom v Evropo in tam predstavljal novozelandsko kolesarjenje. To je nekaj posebnega,« je bil po dirki čustven Bennett.

Letošnja zasedba na novozelandskem državnem prvenstvu je bila nekoliko šibkejša kot pretekla leta. George Bennett je bil namreč edini predstavnik World Tour moštva, saj so se preostali »Kiviji« v moštvih svetovne serije raje posvetili pripravljalnim taborom.